Belgisch Beste - over de stap naar onze Zuiderburen

22 juni 2020

Vandaag aflevering 7 van de tiendaagse aftel-blogserie.

België is een fantastisch land. Wie van natuur, mountainbiken en avontuur houdt, kent de Ardennen. Wie van goed eten en city trips houdt, kent ongetwijfeld Gent en Antwerpen. En wie wil leren hoe je een Bourgondisch levensstijl combineert met een druk zakelijk leven, die kan putten uit een ruim aanbod aan mogelijkheden die België te bieden heeft. Gecombineerd met dit alles komen de files in België overeen met Nederland, ken je ongetwijfeld de minder inspirerende snelweg langs Luik (op weg naar de Franse vakantie) en is de Belgische politiek een betere soap dan GTST. En daarom hou ik van België. Helemaal vanaf het moment dat we er écht gingen ondernemen.

Het zal vanaf 2014 zijn geweest, dat de vraag ontstond om ook mystery shops uit te gaan voeren in België. Niet gehinderd door enige naïviteit, zeiden we op ieder verzoek “Ja”.

We zochten een lokale partner, stemden de details af en zeiden na zo’n drie projecten, dat onze markt zich succesvol had verbreed tot de Benelux. Maar dat is natuurlijk een beetje stoer doen. Deze opzet hielden we circa twee jaar vol.

Op eigen benen in België

Pas echt stoer werd ‘t, toen we besloten het zelf te gaan doen. Oftewel: kantoor, personeel, website, enzovoort. Het aantal klanten dat ons voor de gehele Benelux onderzoek wilde laten verrichten, groeide hard. Vanuit de gedachte dat 1. Klanten in Nederland ook vestigingen hadden in België, 2. De taal geen grote barrière is en 3. Onze kwaliteit gemiddeld beter was, vonden we verder marktonderzoek overbodig en waagden we de stap.

Eén van de formaliteiten die afgevinkt diende te worden, was de zegen van een notaris. Op een kantoor dat nog meer cachet, eikenhout en klassieke geschiedenis herbergt dan één in Nederland. Maar wel met een notaris die vol zit met verhalen, dit combineert met een toelichting die zijn tarief rechtvaardigt en het gesprek eindigt met: “Oké heren, vertel eens, wat is het nu echt dat u gaat doen als onderneming”. Anderhalf uur praten over onze diensten en geschiedenis maakt weinig indruk op de beste man. Het was 26 oktober 2016. De dag waarop ik begon te twijfelen of klantonderzoek wel serieus werd genomen in België.

Op bezoek bij de notaris, de BV België is een feit

Op bezoek bij de notaris, de BV België is een feit

Groei, in klanten en Supporters

Maar vanaf dat moment begon het juist écht te groeien. Het eerste jaar met kleine stapjes, daarna werden er meters gemaakt. We haakten een accountant aan die ons in ‘Jip & Janneke taal’ kon uitleggen hoe je boekhoudt in Belgie, we sloten ons aan bij een zogenaamd Sociaal Secretariaat, we leerden de markt beter kennen, we organiseerden ons eerste seminar in het indrukwekkende Havenhuis, we snapten eindelijk dat we ons best wat meer mochten aanpassen aan de Belgische manier van zakendoen en bovenal… we creëerden een team in Antwerpen waar ik met grote trots naar kijk. Nou ja, ‘creëren’… eerlijkheid gebiedt te zeggen dat ze het vooral zélf doen.

En hoe toepasselijk: in het jaar daarop organiseerden we het fameuze, jaarlijkse Store Support weekend in Antwerpen. En nog toepasselijker (vertel die alsjeblieft niet door), werd in een baldadige, doch humoristische bui, tijdens dat weekend besloten dat we naam van een concurrent (lees: een bordje) van de pui van zijn kantoor zouden afschroeven. Om aan te geven dat Store Support haar intrede in België had gedaan en de concurrentie dat zou weten… Vanzelfsprekend, werd deze later in het jaar keurig teruggestuurd. Aangevuld met een paar goede flessen wijn. Want ook in België geldt: concurrentie met een knipoog leidt tot de mooiste rivaliteit.

Masterclass Store Support, in het iconische Havenhuis te Antwerpen

Masterclass Store Support, in het iconische Havenhuis te Antwerpen

Wat trouwens bijzonder was: de eerste twee klanten die we zelf hebben verworven en uitgevoerd, waren dezelfde mystery shopping klanten waarmee met in 2004 starten in Nederland. Namelijk: Media Markt en IKEA.

Ik, en Ewald en Ivo met mij, beseffen ons goed dat het voor team België niet altijd makkelijk is. De afstand is letterlijk en figuurlijk groter, de cultuur is anders en als ik voor mijzelf spreek blijft het een leerpunt om mijn Belgische collega’s net zoveel aandacht en focus te geven als die in Nederland. Het is te makkelijk om te stellen dat dit logisch is.

Tot hier… en verder

Vanuit ons drieën als directie is Ewald de compagnon die zich met name richt op België. Op dagelijks niveau is het managing director Yves die met een enorme focus, energie en enthousiasme Store Support (ik ben steeds geneigd de nieuwe naam te typen, ging bijna fout… ;-) red.) op de kaart zet.

Het team dat nu al trots met de (als je de vorige blogs hebt gelezen) bekende roze X poseert gaf afgelopen woensdag met gepaste trots en branie aan dat ze een nieuw white board nodig hadden, aangezien één white board te weinig ruimte bood voor alle projecten. Want met namen als Carrefour, NMBS, Securitas, Sodexo en De Lijn is de lijst groots en groeiende. Helemaal indrukwekkend is de groei die in percentages is afgelegd; vorig jaar bijna 100%, dit jaar richting de 40%. Al zal Yves dit te conservatief vinden ;-)

Dreamteam België

Dreamteam België

In 2004, bij de start van Store Support, had ik er niet van durven dromen dat we deze stap gezet zouden hebben. Dat we drie kantoren hebben in de Benelux, die met elkaar een team van ca. 35 Supporters vormen, aangevuld met ruim 5.000 mystery guests.

Zodra de nieuwe naam wereldkundig zal zijn, is dit geen startpunt in België. Dan is het een vervolg op een groeicurve die reeds is ingezet. Niet alleen in termen van omzet, maar als groei van de organisatie als geheel.

En hoewel mijn Frans hoog nodig een opfriscursus (of beter gezegd: beginnerscursus) kan gebruiken, sluit ik hopelijk spelling technisch goed af, wanneer ik zeg dat mijn amour voor België enorm is toegenomen, en uitkijk naar de komende 10 jaar!